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Boeing erwägt eine Neugestaltung der Starliner-Ventile

WASHINGTON – Boeing sagt, dass es erwägt, die Treibmittelventile zukünftiger CST-100 Starliner-Raumschiffe mit kommerzieller Besatzung als langfristige Lösung für das Korrosionsproblem, unter dem diese Ventile letztes Jahr litten, neu zu gestalten.

Bei einem Briefing am 11. Mai über die bevorstehende Orbital Flight Test (OFT) 2-Mission sagte Boeings Manager für das Programm, dass zwar eine Lösung zur Verhinderung der Korrosion der Ventile für die bevorstehende Mission funktioniert, eine Neugestaltung der Ventile aber „definitiv auf dem Tisch“ sei. als langfristige Lösung, was das Unternehmen zuvor nicht anerkannt hatte.

Der Start von OFT-2 im vergangenen August wurde geschrubbt und schließlich abgebrochen, als sich mehr als ein Dutzend Oxidationsventile im Servicemodul des Raumfahrzeugs nicht öffneten, als sie während der Tests vor dem Start befohlen wurden. Eine Untersuchung von Boeing und der NASA ergab, dass Stickstofftetroxid (NTO)-Treibmittel durch Teflondichtungen im Ventil sickerte und mit Umgebungsfeuchtigkeit reagierte, wodurch Salpetersäure entstand, die Aluminium im Ventil korrodierte.

Boeing hat eine Lösung entwickelt, um diese Korrosion zu vermeiden, die keine Änderungen am Ventil selbst vornimmt, außer dass ein elektrischer Anschluss abgedichtet wird, der einen Weg für das Eindringen von Feuchtigkeit in das Ventil bietet. Diese Lösung umfasst das Laden von NTO in das Raumfahrzeug später bei der Verarbeitung des Raumfahrzeugs, um die Zeit zu verkürzen, in der es durch das Ventil sickern kann, und das Ausführen einer Trockenspülung der Ventile mit Stickstoffgas, um Feuchtigkeit zu entfernen.

Mark Nappi, Vizepräsident und Programmmanager des kommerziellen Besatzungsprogramms von Boeing, sagte bei dem Briefing, dass die Lösung, die auch das zyklische Wechseln der Ventile alle paar Tage beinhaltet, funktioniert. „Wir haben die Ventile [des Oxidationsmittels] bisher viermal betätigt“, sagte er. „Sie funktionieren wirklich gut.“

Boeing sagte jedoch in einer Erklärung gegenüber Reuters, dass das Unternehmen an „kurz- und langfristigen Designänderungen an den Ventilen“ arbeite. Die Aussage war in einem Artikel vom 11. Mai über einen Streit zwischen Boeing und dem Ventillieferanten Aerojet Rocketdyne über die Ursache der Korrosion, wobei Aerojet behauptete, sie sei durch eine Reinigungslösung verursacht worden, die Boeing bei Bodentests des Ventils verwendet habe.

Boeing hatte zuvor keine Pläne zur Neugestaltung der Ventile offengelegt. Bei einem Briefing am 3. Mai sagte Michelle Parker, Vizepräsidentin und stellvertretende Generaldirektorin für Raumfahrt und Start bei Boeing, dass es keine Konstruktionsänderungen am Ventil für die OFT-2-Mission gegeben habe. Als sie später nach langfristigen Veränderungen gefragt wurde, war sie unverbindlich.

„Wir haben eine brauchbare Lösung für OFT-2. Wir erwarten keine Probleme“, sagte sie bei diesem früheren Briefing. „Wie immer werden wir langfristig schauen und sehen, ob es Verbesserungen gibt – wie jemand sagte, das Aluminiumgehäuse könnte ein Teil davon sein – aber im Moment sind wir von der Lösung, die wir haben, überzeugt, und Wir werden uns weiterhin mit zukünftigen Missionen befassen.“

Nappi sagte beim Briefing am 11. Mai, dass Boeing schon seit einiger Zeit über eine Neugestaltung des Ventils nachdenke. „Die kurzfristige Lösung bestand darin, kein neu gestaltetes Ventil zu haben“, sagte er. „Für die langfristige Lösung haben wir mindestens einen Monat lang nach Optionen gesucht, wenn nicht sogar länger, und sie hat als Option eine Neukonstruktion des Ventils eingeschlossen.“

Diese Pläne, sagte er, hängen von laufenden Tests ab. „Wir prüfen bereits verschiedene Optionen für CFT“, die Crew Flight Test-Mission, die auf OFT-2 folgen und die erste Mission sein würde, die Menschen befördert. “Es ist noch nicht entschieden, was wir tun werden, aber ich kann Ihnen sagen, dass eine Neugestaltung der Ventile definitiv auf dem Tisch liegt.”

Steve Stich, Programmmanager für kommerzielle Besatzungen der NASA, sagte, die Agentur unterstütze Boeings Ansatz einer kurzfristigen Lösung für die OFT-2-Mission, während sie weiterhin längerfristige Änderungen am Ventil untersucht. Diese Änderungen, sagte er, könnten die Verwendung verschiedener Materialien oder verschiedene Arten der Abdichtung des Ventils umfassen.

„Wir haben uns dafür entschieden, die von Mark besprochenen Minderungen einzuführen und bei dem qualifizierten Ventildesign zu bleiben“, sagte Stich. „Damit können wir den Flug fliegen. Wir wissen, dass dieser Flug sicher ist. Wir wissen, dass die Ventile funktionieren.“

Das Briefing erfolgte nach einer Überprüfung der Flugtestbereitschaft, die Pläne für den Start von OFT-2 am 19. Mai um 18:54 Uhr Ostküstenzeit mit einem Backup-Startdatum am 20. Mai 18:32 Uhr Ostküstenzeit bestätigte. Beide Startmöglichkeiten würden das unbemannte Raumschiff ermöglichen um etwa 24 Stunden später an der Internationalen Raumstation anzudocken. Starliner wird mehrere Tage auf der Station bleiben, um Tests durchzuführen und mehr als 200 Kilogramm Fracht vor dem Ausdocken umzuladen. Der primäre Landeplatz für das Raumschiff ist White Sands Space Harbor in New Mexico, der Landeplatz für die ursprüngliche OFT-Mission im Dezember 2019.

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